Multiplier les erreurs aide à mieux apprendre

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Damien mascaret Lefigaro.fr le 14/01/2014

L’entraînement ne suffit pas à progresser : il faut aussi essayer sans craindre l’échec, et se ménager des pauses.

Lao Tseu l’affirmait: «L’échec est le fondement de la réussite.» Vingt-cinq siècles plus tard, le Pr Tom Stafford, du département de psychologie de l’université de Sheffield (Royaume-Uni), et son collègue de New York Michael Dewar viennent de confirmer l’enseignement du sage chinois dans une expérience originale.

Pour s’approcher au plus près de la vie réelle, les deux chercheurs ont observé à leur insu le comportement de 854.064 joueurs sur un jeu gratuit en ligne, Axon, spécialement créé pour l’occasion.

«Si l’on parvient à déterminer comment apprendre plus efficacement, on pourra apprendre plus de choses, ou autant en moins de temps», explique au FigaroTom Stafford, à l’initiative de cette étude publiée dans la revue Psychological Science. «Dans une économie où nous allons tous travailler de plus en plus longtemps, la capacité à apprendre tout au long de notre vie prend une importance croissante», remarque le spécialiste des sciences cognitives.

«Sur le plan cognitif, le jeu nécessite un peu de planification stratégique, l’évaluation rapide de différentes options possibles et une réponse motrice»

Les auteurs de l’étude

Dans le jeu Axon, accessible sur le site axon.wellcomeapps.com, il s’agit de guider la croissance d’un NEURONE de connexion en connexion en cliquant sur des cibles afin qu’il atteigne la plus grande longueur possible. Le jeu implique de choisir rapidement car la zone d’expansion possible se réduit en quelques secondes.

«Sur le plan cognitif, le jeu nécessite un peu de planification stratégique, l’évaluation rapide de différentes options possibles et une réponse motrice» (une action, NDLR), expliquent les auteurs. «Un simple jeu informatique n’a rien de trivial pour tester les capacités cognitives», écrivent-ils. En fait, ceux-ci mobilisent souvent «les aptitudes de base des sciences cognitives: perception, prise de décision, réponse motrice».

La première observation de Stafford et Dewar était attendue: la clé du succès est dans la pratique. «En moyenne, les joueurs s’améliorent à chaque nouvelle tentative», notent d’abord les chercheurs. Mais ils remarquent aussi quelque chose d’inattendu, explique au Figarole Pr Stafford: «Ceux qui étaient les plus inconstants dans leurs performances initiales étaient aussi ceux qui réalisaient les meilleurs scores par la suite. Notre théorie est que cette variabilité reflète leur volonté d’explorer le jeu, quitte à échouer quelques fois, et que cette exploration fait le lit des succès ultérieurs.»

«Lorsque vous apprenez une nouvelle activité, vous devez investir dans l’exploration des différents paramètres plutôt que d’essayer d’être le plus performant»

Tom Stafford, chercheur

Sans surprise, ceux qui réalisaient d’emblée les meilleurs scores étaient aussi les joueurs les plus doués après une vingtaine de parties. En revanche, contrairement au postulat selon lequel le talent est ensuite supplanté par l’entraînement, ces joueurs doués progressaient aussi plus rapidement que les autres au fil des parties, indépendamment de leur fréquence de jeu.

D’ailleurs, pour tous les joueurs, une fois écartées les premières parties que les auteurs qualifient «d’exploratoires», l’intérêt d’espacer les sessions apparaît nettement. Les chercheurs l’ont constaté en sélectionnant un groupe de joueurs au profil similaire. Ils réalisaient les mêmes scores initiaux, donc a priori étaient aussi doués – ou peu doués! – pour ce type de jeu, et avaient des pratiques de jeu similaires (au moins cinq parties d’affilée). Néanmoins, dès que des joueurs se mettent à espacer leurs parties, ils progressent davantage que les autres. Comme si les temps morts avaient été profitables.

«Pour ceux qui veulent apprendre de nouvelles activités, nos résultats confirment que le plus important est la pratique. Impossible de contourner cette réalité: si vous voulez être performants, vous devez pratiquer», insiste Tom Stafford. Néanmoins, le chercheur anglais propose deux méthodes d’apprentissage au regard des résultats de l’étude Axon: «Premièrement, vous devez espacer vos sessions pour mieux apprendre.» Autant dire qu’une révision intensive la veille d’un examen est sans doute la stratégie la moins efficace. «Deuxièmement, lorsque vous apprenez une nouvelle activité, vous devez investir dans l’exploration des différents paramètres plutôt que d’essayer d’être le plus performant à chaque fois.»